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Pianeta come ferro puro

Heidelberge AM 12.12.2021

L’esopianeta GJ 367b è uno dei pianeti più piccoli mai scoperti. Ma non è l’unica cosa che lo rende speciale.

È piccolo, leggero e veloce, ma allo stesso tempo molto denso: l’esopianeta GJ 367b è sicuramente uno dei corpi celesti più sorprendenti tra gli esopianeti che non sia povero di specie aliene. Christine Lamm dell’Istituto per la ricerca planetaria presso il Centro aerospaziale tedesco (DLR) e il suo team lo hanno presentato a «Scienza” Prima.

GJ 367b orbita attorno alla sua stella, una nana rossa, a soli 31 anni luce dalla Terra ed è leggermente più grande di Marte. Questo lo rende uno degli esopianeti più piccoli scoperti fino ad oggi, con una massa circa la metà di quella della Terra. Allo stesso tempo è molto compatto e ha una densità quasi uguale a quella del ferro puro. Ci vogliono solo otto ore per orbitare attorno alla sua stella madre, mentre nel nostro sistema solare Mercurio impiega ben 88 giorni.

“Dall’esatta determinazione del suo raggio e della sua massa, GJ 367b può essere classificato con certezza come un pianeta roccioso”, afferma Lamm. “In termini di dimensioni e composizione, ricordano Mercurio e quindi appartengono ai pianeti terrestri”. Questo rende la ricerca un passo avanti nella ricerca di una “seconda Terra”, secondo l’astronomo.

A causa del suo periodo orbitale estremamente breve, l’astro appartiene ai “Pianeti del periodo ultra breve” (USP), la cui origine è ancora sconosciuta. È stato rilevato con il metodo del transito, in cui vengono misurate differenze minime di luminosità nella luce di una stella mentre il pianeta ci passa sopra. È uno dei modi più comuni per cercare esopianeti, che in questo caso è stato scoperto con l’aiuto del telescopio spaziale TESS della NASA.

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L’alta densità di GJ 367b indica che l’esopianeta ha un grande nucleo di ferro. “Queste proprietà sono simili a quelle di Mercurio, che, con il suo nucleo di ferro-nichel sproporzionatamente grande, differisce dagli altri corpi terrestri del sistema solare”, afferma Szilárd Csizmadia del DLR, coinvolto nello studio. Poiché il pianeta orbita così vicino alla sua stella, è esposto a radiazioni molto più elevate: 500 volte più potenti della Terra. La sua temperatura superficiale può raggiungere i 1.500 gradi Celsius, una temperatura alla quale si sciolgono molte rocce e minerali.

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Articolo originale su Spektrum.de