Novembre 27, 2021

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50 anni fa – quando la navicella spaziale Mariner 9 raggiunse Marte

Illustrazione di una sonda spaziale marina vicino a Marte (Imago / agefotostock)

Per cinque mesi e mezzo, Mariner 9 è in viaggio verso il vicino pianeta Marte. Quando la sonda spaziale delle dimensioni di una piccola automobile raggiunse la sua destinazione il 13 novembre 1971, all’inizio la delusione fu grande. Perché su Marte è scoppiata un’enorme tempesta di polvere, che ha coperto quasi l’intero pianeta e sulla sua superficie non appare quasi nulla.

Poche settimane dopo, la polvere si è calmata e le prime immagini nitide di Mariner 9 hanno generato molta eccitazione, spiega Ernst Huber, geologo planetario presso il Centro aerospaziale tedesco Adlershof di Berlino:

“La cosa rivoluzionaria è che hai visto prove di acqua su Marte e su un pianeta più diversificato e favorevole alla vita di quanto ti aspettassi in precedenza sulla base delle immagini di Mariner 4 e poi 6 e 7”.

Pettorale per l’esplorazione di Marte

Le precedenti sonde di Mariner 9 hanno scattato solo poche istantanee mentre sorvolavano Marte, che mostravano principalmente aree con molti crateri. Marte, come la nostra luna sulla Terra, sembra un mondo arido e morto.

Mariner 4 ha catturato il cratere di Marte

Cratere di Marte, catturato dal Mariner 4 (NASA)

Ma la nuova sonda ha orbitato intorno al pianeta come un satellite per la prima volta e ha avuto un posto in scatola per l’esplorazione di Marte, come è stato chiamato in un film della NASA all’epoca:

“La sonda spaziale determina la densità dell’atmosfera dalla sua orbita e determina se le sottili nubi marziane sono composte da anidride carbonica o vapore acqueo. Lo strumento a infrarossi misura la temperatura su Marte, che varia tra meno 100 e 20 gradi Celsius. Due telecamere coprire l’intero pianeta e trasmettere più di 7000 foto sulla Terra.

Perché Marte sembra abitabile adesso?

Il Mariner 9 ha percorso 1.500 chilometri da Marte nella sua lunga orbita. Ernst Huber ha detto:

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“Nelle immagini, Mariner 9 ha visto sostanzialmente le forme delle valli create dall’erosione di un mezzo liquido. Quindi allora sapevo: almeno nei suoi primi giorni, Marte doveva essere un pianeta più tollerante all’acqua. L’acqua era sulla superficie. essendo il caso, è ovviamente più abitabile, cioè potenzialmente più abitabile.”

Al momento, l’acqua liquida non può esistere sulla superficie di Marte. Fa troppo freddo e la pressione della sottile atmosfera marziana è molto bassa. Ma più di un miliardo di anni fa, Marte aveva un aspetto completamente diverso, come mostravano le tracce sulla sua superficie. Improvvisamente, l’idea della vita su Marte non era più pura fantascienza, ma piuttosto un importante argomento di ricerca, come disse poco dopo l’arrivo del rover, Gerald Soffin, un biologo della NASA:

Diverse immagini di Mariner 9, come questa di Nirgal-Vallis, hanno mostrato ai ricercatori di Marte che potrebbe esserci stata acqua liquida su Marte in precedenza.

Diverse immagini di Mariner 9 – come questa di Nirgal-Vallis – hanno mostrato ai ricercatori di Marte che potrebbe esserci stata acqua liquida su Marte in precedenza (NASA)

“Una delle più grandi opportunità scientifiche del nostro tempo è la ricerca della vita su Marte. Cambierà il modo in cui comprendiamo la vita e come è nata”.

Microbi invece di uomini verdi

Ma l’euforia iniziale dopo le scoperte di Mariner 9 è presto svanita. Non è ancora chiaro se c’è vita su Marte o se c’è vita. Nella migliore delle ipotesi, si tratta dei microbi, non dei proverbiali omini verdi. Ma prima della fine di questo decennio, Ernst Huber e i suoi colleghi di tutto il mondo sperano che le sonde spaziali non solo orbiteranno o atterreranno su Marte, ma riporteranno anche campioni di suolo sulla Terra per la prima volta.

La superficie di Marte mostra tracce di possibili flussi d'acqua passati in molti luoghi

Un’idea per la produzione di ossigeno sul pianeta rosso
Attualmente c’è un certo spirito di ottimismo nei viaggi spaziali: la NASA e l’Agenzia spaziale europea metteranno presto alla prova la loro navicella spaziale Orion, che dovrebbe portare le persone sulla luna – e aziende come SpaceX stanno già sognando di viaggiare su Marte.

“Questa sarà la prossima grande rivoluzione nella ricerca su Marte, perché solo con campioni che sai da dove provengono e che puoi esaminare con i metodi più recenti nei migliori laboratori sulla Terra, puoi ottenere quella precisione dopo la vita ricerca in un modo che prima non era possibile”.

La sonda Mercury BepiColombo dell'Agenzia spaziale europea utilizzerà Venere due volte in manovre orbitali (animazione)

BepiColombo, Mercurio e Curb Naturale
La sonda spaziale BepiColombo è in viaggio verso Mercurio da tre anni. Ora è solo a circa 200 chilometri dal pianeta più lontano: ha raggiunto la sua destinazione, ma è lontano da lì.

Se sarà possibile trovare la vita su Marte, il sogno che gli esperti hanno coltivato sin dalle immagini di Mariner 9 diventerà finalmente realtà. La sonda spaziale stessa non è operativa da molto tempo, ma si sta ancora muovendo intorno al pianeta rosso. Solo tra qualche anno entrerà nell’atmosfera marziana e brucerà.

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